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El Achiote

Violeta 31 de marzo de 2011

El Achiote

El Achiote, Urucú, o Bixa Orellana, es un arbusto perennifolio perteneciente a la familia Bixaceae originario de Centro y Sudamérica. Crece a altitudes que van desde los cien a los mil quinientos metros y en zonas con abundantes precipitaciones anuales. No soporta las heladas, prefiriendo temperaturas superiores a los 20º centígrados. La mayoría de los ejemplares tienen una altura media de cuatro metros. Es de lento crecimiento pero puede llegar a vivir más de cincuenta años. Posee raíz pivotante. Se la utiliza como ornamental en los jardines por lo llamativo de sus flores y frutos.

Tiene un tronco cilíndrico que llega a medir unos treinta centímetros de diámetro, con corteza color café, que comienza a ramificar muy próximo al suelo; de las ramas se obtiene una goma similar a la arábiga que se usa como pegamento. Tiene hojas glabras y simples, de gran tamaño; acorazonadas en la base y acuminadas hacia el vértice, con aspecto coriáceo, bordes lisos y largos pecíolos, ubicadas de manera alterna en las ramas. Posee flores hermafroditas que se reúnen en corimbos terminales; miden entre tres y seis centímetros de diámetro, el cáliz los forman anchos sépalos verdosos, de forma oval, que no duran mucho y caen; la corola tiene cinco pétalos blancos o rosados de forma redondeada; los estambres presentan anteras de color violeta. Son polinizadas por los insectos.

El fruto es una cápsula globosa dehiscente recubierta de espinas (aunque hay una variedad de superficie lisa) que contiene numerosas semillas, éstas son casi triangulares, aplanadas y están recubiertas por una sustancia viscosa de color rojo; esta particularidad es aprovechada para la obtención de un colorante natural usado en la industria alimenticia, también se las comercializa como condimento. Las propiedades terapéuticas que se le atribuyen son muchas, se utiliza el Achiote como antiséptico, astringente, antioxidante, antibacterial, cicatrizante, diurético y antiinflamatorio.

Se multiplica a través de las semillas (mediante almácigos en lugares no expuestos a sol directo, germinan en menos de dos semanas), acodos y también mediante estacas de madera dura. Cuando la planta ya esté grande habrá que prestar especial cuidado en podar los chupones, al menos una vez al año, porque la debilitan. Entre sus plagas más comunes identificamos a la arañuela roja, los trips y las cochinillas; en lugares húmedos y con sombra puede declarársele Oídio y también Roya.

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